География Австралии

Самая северная точка страны — 10°41 южной широты (мыс Йорк, Квинсленд), самая южная — 43°38 южной широты (мыс Юго-Западный, остров Тасмания). Расстояние между ними — 3680 км. Самая южная точка на материке — 39°08 южной широты (Саут Пойнт, Виктория). От неё до мыса Йорк — 3180 км. Самая западная точка — 113°09 восточной долготы (Стип Пойнт, Западная Австралия), самая восточная — 153°38 восточной долготы (мыс Байрон, Новый Южный Уэльс). Расстояние между ними — около 4000 км.

С севера Австралия омывается мелководными Тиморским и Арафурским морями, на западе и юге — Индийским океаном. К востоку от континента находятся мелководные Коралловое и Тасманово моря. Протяжённость в основном слабоизрезанной береговой линии (включая остров Тасмания и прибрежные острова) — 59 736 км. Вдоль северо-восточного побережья почти на 2000 км протянулся Большой барьерный риф (самый большой на Земле). Остров Тасмания отделён от материка Бассовым проливом (ширина св. 200 км). «Ближайшие» соседи Австралии отделены от неё обширными водными пространствами. Самая близкая — Папуа-Новая Гвинея (в 150 км на север).

Ландшафтам старейшего континента на Земле — от нескольких миллионов до сотен и даже тысяч миллионов лет. Это самый низкий и плоский (высота над уровнем моря в основном 100—500 м) и самый засушливый из обитаемых континентов, представляющий собой огромное плато, вогнутое в центральной части с приподнятыми краями.

Обширные равнины занимают 95% территории континента, в основном это безжизненные пространства пустынь и болот, совсем не похожие на «зелёный континент», как называют Австралию в России (а ранее в СССР). На западе расположены крупнейшие пустыни: Большая песчаная пустыня, пустыня Гибсона и Большая пустыня Виктория. Самый засушливый район — обширная Центральная низменность. Горные поднятия занимают 5% территории, но только 2% приходится на высоты св. 1000 м. В западной части континента находятся несколько полуразрушенных горных систем (высшие точки от 1251 до 1531 м). Ближе к центру континента одиноко возвышается крупнейший в мире гигантский каменный монолит Улуру (Айрс Рок) диаметром 8 км и высотой 335 м. Большой Водораздельный хребет, протянувшийся вдоль восточного побережья, также сильно разрушен (высота — 800—1000 м). Горами фактически являются только расположенные на юге хребта Австралийские Альпы (здесь в Снежных горах находится самая высокая точка страны — гора Костюшко, 2228 м).

Речная сеть Австралии во внутренних районах развита слабо, 60% её территории занимают бессточные области. Постоянно судоходных рек почти нет. Крупнейшая водная система Мюррей (длина 2520 км) — Дарлинг (около 2000 км) расположена на юго-востоке. Мюррей и её приток Маррамбиджи сохраняют постоянное течение, а Дарлинг в засушливые сезоны теряется в песках, не достигая Мюррея, что делает её временно несудоходной. На острове Тасмания много коротких и быстрых, полноводных круглый год рек.

На юге Центральной низменности от высохшего моря остались бессточные солёные озёра, полностью заполняемые водой только во время редких дождей: Эйр (9500 км2, здесь же низшая точка континента — 16 м ниже уровня моря), Торренс (5900 км2), Гэрднер (4300 км2) и др. Распространены озёра, образованные в вулканических кратерах, и прибрежные озёра. Для острова Тасмания наиболее типичны ледниковые озёра. Континент богат подземными водами, скопившимися в огромных артезианских бассейнах на глубине от 20 м до 2 км.

Преобладает почвенный покров небольшой мощности, представленный почвами серозёмного (пустыни), серо-коричневого (степь), красно-бурого и коричневого (лесостепь и лес), подзолистого (тропики, субтропики) типов.

Растительный и животный мир изолированного континента весьма своеобразен и разнообразен. Густые заросли кустарника встречаются в пустынях и засушливых частях. Вечнозелёные тропические леса в зонах с достаточным увлажнением. На природные леса приходится около 21% территории Австралии (причем 81% занимают эвкалипты и 10% — акации). Эвкалиптов более 500 видов — от низко растущих (высотой 10—12 м) до 100-метровых гигантов, акаций — более 600 видов. Растут также пальмы, панданусы, древовидные папоротники и т.п. На острове Тасмания растут буковые леса, распространены вечнозелёные луга.

Украшением животного мира Австралии являются сумчатый медвежонок коала, дикая собака динго, вомбат, утконос и ехидна. Среди млекопитающих примерно 120 видов сумчатых — от разных видов кенгуру, куниц, белок до крошечных мышей пустынь. Весьма распространён опоссум. Многочисленны виды ящериц, змей (включая ядовитых), речных и морских черепах, но всего два вида крокодилов. Из примерно 700 видов птиц около 500 — эндемичные: страус эму, кукабарра, попугаи какаду, райские птицы, казуары, чёрные лебеди и т.п. В омывающих водах более 1200 видов рыб и рыбоводных. Встречаются киты, тюлени, акулы.

Природные ресурсы имеют мировое значение. Извлекаемые запасы тантала (св. 90% мировых запасов), минеральных песков (рутил — 44%, циркон — 40%, ильменит — 29%), никеля (34%), урана (29%), свинца (23%) и цинка (18%) — крупнейшие в мире. Австралия — в первой шестёрке стран по запасам бокситов, каменного (6-е место, 6% мировых запасов) и бурого (2-е, 20%) угля, кобальта, меди (3-е, 7%), промышленных (3-е, 15%) и драгоценных (и полудрагоценных) алмазов, золота (3-е) и серебра (4-е, 11%), железной (4-е, 10%) и марганцевой (4-е, 7%) руд. Есть также крупные запасы природного газа, нефти, олова, вольфрама, сланцевых песков и т.д. Камнем Австралии является опал (95% мировых запасов).

Смена климатических сезонов в Австралии противоположна смене их в Северном полушарии. Там, где есть все четыре сезона, самые холодные месяцы — июль и август, а самые тёплые — январь и февраль. Примерно 40% территории Австралии лежит к северу от южного Тропика Козерога в тропической и субтропической зонах с двумя сезонами — дождливым (ноябрь—май) и сухим (июнь—октябрь). В прибрежной части тропической зоны круглый год в среднем +23—28°С, годовое количество осадков 1000—2000 мм (местами до 3500—4000 мм). Но на 80% территории страны выпадает меньше 600 мм, а на 50% — менее 300 мм осадков в год. Нередки засухи, в т.ч. продолжительные (от 3 до 6 лет подряд), которые часто сменяются наводнениями. Большинство районов Австралии периодически подвержено экстремальным температурам (+40—50°С днём), а кратковременные ночные минусовые температуры (-4—5°С) зарегистрированы даже во внутри континентальной тропической зоне. В зонах центральных пустынь климат резко континентальный, температура меняется в течение суток: от +45—50°С днём и до -6—10°С ночью. На острове Тасмания умеренно тёплые зимы (иногда выпадающий снег быстро тает) и прохладное влажное лето.